vendredi 10 juillet 2020 23:08:50

Six planètes autour de la même étoile : Percée dans la recherche d'exoplanètes

Six planètes de taille intermédiaire ont été découvertes autour d'une étoile semblable au Soleil, ont annoncé hier des astronomes, évoquant la percée la plus "remarquable" dans la recherche d'exoplanètes depuis quinze ans.

PUBLIE LE : 06-02-2011 | 12:34
D.R

Six planètes de taille intermédiaire ont été   découvertes autour d'une étoile semblable au Soleil, ont annoncé hier des   astronomes, évoquant la percée la plus "remarquable" dans la recherche   d'exoplanètes depuis quinze ans.     
"C'est la chose la plus importante dans le domaine des exoplanètes depuis   la découverte de 51 Pegasi b, la première exoplanète détectée en 1995", a   déclaré l'astronome de la Nasa Jack Lissauer, lors d'une conférence de presse   téléphonique organisée par la revue scientifique britannique Nature.     
Ce nouveau système planétaire "inattendu", selon les astronomes, a été   découvert par le satellite de la Nasa Kepler autour d'une étoile baptisée   Kepler-11 située à 2.000 années-lumières (1 AL= 9.460 milliards de km) de la   Terre.     "Kepler-11 nous donne réellement beaucoup d'informations à la fois sur les   planètes prises individuellement et sur les systèmes planétaires", a précisé M.   Lissauer.      
Lancé en 2009 par la Nasa, le télescope spatial Kepler a pour mission de   rechercher des planètes soeurs de la Terre susceptibles d'abriter la vie, en   observant plus de 100.000 étoiles semblables au Soleil.     
Cinq des planètes qu'il vient de découvrir sont très proches de leur étoile   et parcourent une orbite complète en 10 à 47 jours. Très chaudes, elles sont   loin d'offrir des conditions propices à la vie comme sur Terre.     
Ces exoplanètes sont regroupées dans une région qui, dans le système   solaire, tiendrait à l'intérieur de l'orbite de Mercure. La sixième planète,   située plus loin, parcourt son orbite en 118 jours.     
Très compact, ce système planétaire ressemblerait même à un disque "plus   plat que notre système solaire", selon M. Lissauer. Ce qui conforte la théorie   selon laquelle les planètes se sont formées au sein de disques de gaz et de   poussières tournant autour d'une étoile. "Maintenant nous en avons un autre bon   exemple", relève Daniel Fabrycky (Université de Californie, Santa Cruz,   Etats-Unis), autre principal auteur de l'étude.     Les astronomes ont pu "voir" ces exoplanètes passer devant (transiter) leur   étoile ou, plus exactement, ils ont pu constater une diminution de l'éclat de   l'étoile lors du passage de chacune des planètes, selon une méthode dite des   "transits".     
Sur plus de 500 exoplanètes découvertes à ce jour, une centaine l'ont été   par cette méthode des transits. Mais aucune des étoiles observées auparavant   depuis la Terre ou sa banlieue n'avait plus de 3 planètes "vues" en transit.     
La baisse temporaire de luminosité de l'étoile permet de calculer le rayon   de la planète et l'intervalle entre deux transits donne la durée d'une orbite.     
"De multiples planètes transitant devant la même étoile révèlent beaucoup   plus", soulignent Jack Lissauer, Daniel Fabrycky et leur équipe, car les   interactions gravitationnelles entre les planètes renseignent sur leur masse et   la forme de leur orbite.     
Elles ont permis "à la fois de confirmer l'existence et de peser chacune   des cinq exoplanètes" les plus proches de l'étoile, résume M. Lissauer. Leur masse est comprise entre 2,3 et 13,5 fois celle de la Terre, alors que leur   diamètre est au moins le double, voire plus de quatre fois celui de notre   planète.     
"Les plus massives sont potentiellement comme Neptune ou Uranus", selon   Jonathan Fortney (Université de Californie). Les deux planètes les plus proches   de Kepler-11 seraient "majoritairement composées d'eau, avec éventuellement une   mince pellicule d'hydrogène et d'hélium au dessus, comme des mini-Neptune",   précise-t-il, sans exclure la présence de roches. Les autres planètes, en   partie gazeuses, ont une densité inférieure à celle de l'eau.   

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